¿Dónde está tu librero?

José Manuel de Prada-Samper nos cuenta de ese misterio que es conocer a alguien que será muy importante en nuestra historia. El primer verano que visitó la Gotham Book Mart, Prada-Samper notó la presencia de «… una viejecita entrada en años que, con envidiable vitalidad, circulaba de un lado a otro del local, con aspecto de, a pesar de su avanzada edad, llevar las riendas de todo aquello.»

Tiempo después, cuando Prada-Samper visitó la biblioteca de la Universidad de Cambridge, identificó a esa viejecita. Por causalidad, creo yo, dio con una edición del Journal of Modern Literature dedicada a aquella librería de Nueva York que había visitado, la Gotham Book Mart. Esa misma viejecita con las que varias veces cruzó su camino entre estantes repletos de libros, era Frances Steloff, la fundadora de la librería.

Y este libro La librera y los genios: una historia en Nueva York es el resultado de ese descubrimiento casual. Del hallazgo de esa revista que dedicaba su artículo a la Gotham Book Mart, nació este libro. Aquí se compilan las memorias que la misma Frances escribió sobre su gran amor: la Gotham Book Mart.

Bueno, y del cotidiano encuentro de Prada-Samper con la librería misma durante los dos meses de su estancia en Nueva York, seguramente nació el anhelo en él de guardar como un tesoro la experiencia de estar en ese paraíso de los libros.

Su misma atmósfera, el aparente caos de las estanterías llenas a rebosar, el constante ir y venir de los dependientes, las viejas fotografías de escritores que pendían de las paredes, le daban un aire que contrastaba gratamente con el aséptico entorno de las sucursales de…

José Manuel de Prada-Samper
La librera y los genios, Frances Steloff
Frances Steloff, dueña y fundadora de la Gotham Book Mart

¿Quién fue Ida Frances Steloff?

Ida Frances Steloff fue hija de un vendedor ambulante que, al quedar viudo y volverse a casar, relegó a su hija. Y, así nomás, cuando una pareja adinerada les ofreció dinero para llevarse a la niña, papá y madrasta la dejaron ir. Escapando la violencia enfermiza del segundo hogar, Frances escapó a Nueva York. Tenía quince años.

Ya en Nueva York y con veinte años de vida, por casualidad o causalidad, su patrón la mandó a la sección de libros del almacén en donde era dependienta. Ahí fue cuando Frances descubrió los libros. Insistió en quedarse en la sección de libros. No lo consiguió: la mandaron a la sección de revistas. Desde ese momento, Frances buscó trabajar en librerías, sin excepción. Y, en 1920, tras doce años en el mundo de los libros, con sólo doscientos dólares en ahorros, rentó lo que fue una sastrería, y abrió la Gotham Book Mart.

En su infancia, en donde casi nada obtuvo por derecho, Frances aprendió a discernir por sobrevivencia. Madrastra, hermanastras, protectora alcohólica.. escape a Nueva York. Para mí, Frances Steloff fue una mujer libre por destino. ¿Tú qué opinas?

Hay algo en ella que transpira acción

¡Adelante! Esa fue la corazonada. Frances Steloff narra cómo cristalizó su sueño de abrir una librería. Tenía cientos de libros que coleccionó en doce años. Caminando por la calle 45 en Manhattan vio el anuncio «Local en alquiler». Se paró, preguntó y apartó el alquiler con diez dólares. Al siguiente día sacó sus ahorros y pagó el resto: un depósito de setenta y cinco dólares y el primer mes de renta. «Yo estaba emocionadísima, y era como si una voz me dijera “aquí lo tienes. Adelante. Tómalo», dijo en el libro.

Los artistas se apoyan

La mayoría del reparto no tardó en descubrir la Gotham Book Mart, y los actores acostumbraban a venir por las noches después de la función; fue así como acabé por tener abierto hasta medianoche.

La librera y los genios, Frances Steloff

Glen Hunter, actor famoso en Broadway, fue su primer cliente. Iba a la librería los días de matinée. Fue el primer artista que abrió camino a cientos de otros artistas que por más de cincuenta años encontrarían refugio en la Gotham Book Mart. «Años después me dijo —escribió Frances sobre Hunter— que si venía tan a menudo era porque le parecía que era necesario ayudar a la librería».

Escucha a tu librero

Ya que las obras de teatro para los soldados en la Primera Guerra Mundial estaban a cargo de aficionados, casi todas eran de un sólo acto. «Se habían agotado nuestras existencia de obras en un solo acto cuando Scriber’s anunció un nuevo tomo de cuatro obras en un acto de J.M. Barrie titulado Echoes of the War. Cuando Frank H. Marling, el representante de Scribner’s, vino a tomar nota del pedido, persuadí al encargado de compras, John Loos, de que adquiriera 500 ejemplares. … Los 500 ejemplares se vendieron rápidamente. El señor Marling me trajo un ejemplar de Echoes of the War con la siguiente dedicatoria del señor Scribner:

Para la señorita Steloff:

En reconocimiento de su eficaz labor a la hora de atraer la atención de los amantes del teatro y los lectores hacia este libro.

Charles Scribner’s Sons

22 de abril de 1919

La librera y los genios, Frances Steloff

Entonces, Frances Steloff todavía trabajaba en la librería Brentano’s, como encargada de la sección de teatro. Cuando ese mismo representante de Scriber’s, Frank H. Marling, se enteró que Frances abrió su propia librería, fue a visitarla; le ofreció a consignación los libros de su catálogo de publicaciones de importación. Una ventaja que Frances no dejó pasar. En ese tiempo, los libreros tenían que comprar todo al contado.

Sobrevivir, sobrevivir

Frances Steloff con su Gotham Book Mart sobrevivió la Primera y Segunda Guerras mundiales, una ola de prohibiciones que por poco la hundieron y el intenso crecimiento de un Nueva York que amenazaba con tragársela. Pero también vivió la exquisita experiencia de amar sus libros, su arte y a cientos de creadores.


Conoce el transitar de otros escritores como Henry Miller, Anais Nïn y Marianne Moore por la Gotham Book Mart. Y sigue descubriendo qué hizo a esta librería ser tan distinta de otras librerías. Pulsa aquí Henry Miller, Anais Nïn y Marianne Moore.

La librera y los genios es un libro de fácil lectura, dedicado a una de las librerías en Manhattan con más historia. La Gotham Book Mart abrió sus puertas en 1920 y no las cerró hasta 2007. De 1920 hasta su muerte, en 1989, Frances Steloff estuvo al frente de ella, primero como dueña y luego como empleada. Este es un libro en español surgido de las memorias en inglés de Frances Steloff, con una magnífica traducción de José Manuel de Prada-Samper. 

Aquí, en este enlace, encuentra algunas citas del libro La librera y los genios.

También disfruta en esta reseña del libro, el paso de grandes autores por la librería: Henry Miller, Anais Nïn y Marianne Moore

Definitivamente, este es uno de los mejores libros sobre el tema de las librerías y el amor a los libros. 

EL LIBRO

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Henry Miller, Anais Nïn y Marianne Moore

Fotografía del icónico letrero que John Held Jr., creó para la Gotham Book Mart. Fotografía de Chris Silver Smith. Wikimedia Commons.

Reseña de libros cortos: La librera y los genios, una historia de Nueva York

Esta es una continuación de la reseña del libro La librera y los genios de Frances Steloff. Una memoria que merece estar entre los libros de cabecera, para leer por placer, por puro placer.

Los apuros de Henry Miller

Querida señorita Steloff:

… Le escribo para preguntarle si estaría usted interesada en comprarme algunas primeras ediciones de «Trópico de Cáncer» y «Primavera negra» […] Mi decisión no se basa en los temores a una guerra […] Simplemente doy los primeros pasos del viaje que llevo planeando, y que espero concluya en Tibet.

Carta desde París de Henry Miller a Frances Steloff, DUEÑA de la Gotham Book Mart.
Fechada el 30 de abril de 1939.
La librera y los genios, Frances Steloff

Frances Steloff conoció a Henry Miller a finales de los años treinta, cuando la Gotham Book Mart vendía las revistas The Booster y Delta de Henry Miller. Y aunque aceptó la compra de los pequeños lotes de los dos títulos, no podía recibirlos. Trópico de Cáncer y Primavera negra estaban prohibidos en Estados Unidos. Eso no detuvo a Frances. La librera le pidió a su amigo Michael Frankel, quien vivía en la Ciudad de México, que los recibiera en su casa.

Así fue como los libros de la primera edición de Trópico de Cáncer y Primavera negra entraron a Estados Unidos: amigos de Miller y Steloff que iban a la Ciudad de México los fueron recogiendo, uno por uno, y como contrabando los introdujeron a Nueva York.

Cuando la guerra se extendió, Henry Miller le volvió a pedir ayuda económica a Frances, ya afamada librera samaritana. Los admiradores de los libros del autor de Trópico de Cáncer cooperaron y la dueña de la Gotham Book Mart pudo juntar los fondos necesarios para que Miller volviera a Estados Unidos.

Frances Steloff escribió sobre Henry Miller en su diario:

Por cierto, no se me ocurre ningún escritor vivo que haya tenido entre estudiantes y lectores jóvenes una influencia tan amplia como la de Henry Miller. A menudo me han dicho que la lectura de Miller ha cambiado su forma de vida.

La librera y los genios, Frances Steloff

Anais Nïn, Invierno de artificio y su fuerza

Podemos descubrir a una Anais Nïn persistente hasta la médula en la narración que hace Frances Steloff sobre la escritora. La librera nos cuenta que cuando Nïn no encontró un editor estadounidense para su libro Invierno de artificio; con los cien dólares que la Gotham Book Mart le prestó y dinero recolectado, Nïn consiguió una imprenta de pedales, e imprimió 500 ejemplares de Invierno de artificio. De ese lote, logró vender 400 ejemplares. Recuperó su inversión y el resto del dinero lo utilizó para seguir imprimiendo su obra.

Anais Nïn fue una de las escritoras que Frances Steloff promovió muchísimo en su librería, pues la librera quería destacar el trabajo de las mujeres escritoras. En su diario, Anais Nïn escribió sobre Frances:

Visité a Frances Steloff […] que desempeñó para nosotros la misma función que Sylvia Beach había desempeñado en París. Se ha hecho amiga de nuestras obras, y me recibe con una sonrisa amable y cálida. Está ocupada entre sus libros, jactándose no del saber que hayan podido darle, sino de su amor por ellos.

La librera y los genios, Frances Steloff

Una larga amistad, Marianne Moore

Cuando Marianne Moore se enteró que la Gotham Book Mark había comprado 200 ejemplares de saldos de su libro Collected Poems, le preguntó a Frances Steloff si la dejaba ir a la librería para corregir las erratas del libro. En La librera y los genios, Frances narra que la celebrada escritora, quien iba a la librería algunas veces a la semana a hacer las correcciones, se sentaba en una silla y con pluma en mano corrigió sus libros.

A veces, Frances le mandaba a Marianne una caja de libros con frutas distintas. Las dos compartían su gusto por los alimentos naturales. Y, como era de esperarse, la escritora respondía al gesto con una carta. Frances guardó esas cartas, y publicó algunas en su libro. Cada carta fue un gajo del alma de Moore, una delicia jugosa. Aquí un fragmento:

Querida Frances:

Dios, sin duda, te bendecirá, pero no estoy segura de que me bendiga a mí por dejar que tú me bendigas hasta el extremo, contestando mis preguntas…; escogiendo para regalarme la rareza de las rarezas, ¡estimulando mi gratitud y contribuyendo a que mis pensamientos asciendan hasta regiones necesarias para gozar tanto de un cuerpo como de una mente sana!

La librera y los genios, Frances Steloff

Por la Gotham Book Mart pasaron los escritores famosos del mundo, porque ahí encontraron a una mujer que amó los libros toda su vida. No te sorprenda que al leer La librera y los genios, Frances Steloff descubras que algunos de tus libros de cabecera vienen de primeras ediciones de esos seres que se empeñaron en publicar «contra viento y marea». Quizás, los tres mejores libros de tus estantes, originalmente surgieron de una idea gestada en el patio de la Gotham Book Mart.

Pulsa ¿Dónde está tu librero?, y disfruta la primera parte de esta reseña de libros cortos.

Aquí, en este enlace, encuentra algunas citas del libro La librera y los genios.

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Disfruta frases y reflexiones cortas de Anais Nïn y Henry Miller.